Hvorfor skulle du besøge Albanien

Skanderberg på hesten - Albansk national flag (c) Andreas Lehner
Hvis du sidder fast i en trafikprop i Tirana, kan du altid afspejle, at det er et mål for, hvor langt landet er kommet. For tyve år siden blev der sagt at være færre end 200 biler i hele Albanien; i dag er hovedstadsgaderne spændt med BMW og Mercedes samt mere beskedne køretøjer.
Der er mange flere tegn på, hvordan denne nation, der for nylig fejrede sit århundrede - i 1912 blev det sidste europæiske land for at opnå uafhængighed fra det osmanniske rige - er besluttet at tage plads i det 21. århundrede.
Der er udgifter til skoler, veje og anden infrastruktur, incitamenter til udenlandske investorer og udviklere og et skub for EU-medlemskab. Og der er også beslutsomhed om at gøre stedet bedre kendt for omverdenen.
Som deres karismatiske turistminister Aldo Bumci satte det: "Vi er tæt på overalt og let tilgængelige, men vi er ukendte og uudforskede. Vi er Europas sidste hemmelighed. "
Den nemme adgang - Tirana International Airport (opkaldt efter Mother Teresa, albansk indfødt) er forbundet med 32 destinationer med 12 flyselskaber - det er helt muligt at tilbringe bare et par dage, der begynder at låse op for hemmeligheden.

En vandretur i Tirana

Fra Skanderberg-pladsen, med sin massive statue af det 15. århundredes krigerhelt på hesteryggen, slog vi op på den brede nat Martyrs Boulevard bygget af italienerne (hvis oprindelige godartede indflydelse senere blev undertrykkende under Mussolini). Vi gik forbi mere klassisk fascistisk arkitektur, herunder universitetet, det arkæologiske museum og nationalstadion til Mother Teresa Square, der blev navngivet til ære for Albaniens mest berømte datter og med en statue af den lille nonn, der ser ret bedre ud, end hun gjorde i livet.
Statue af Moder Theresa (c) Liz Gill
Så var det forbi klokketårnet, en af ​​de ældste bygninger i byen og Et'hem Bey-moskeen til pyramiden, en bygning der symboliserer meget af Albaniens nyere historie.
Det blev oprindeligt bygget for at fejre det kommunistiske partiets chef Enver Hoxhas liv og værker, hvis jerngreb holdt albanere underlagt, længe efter at andre sådanne regimer var faldet. Et berygtet eksempel på lederens samlede kontrol var, at de eneste vestlige film fik lov til at blive vist var de af normandisk visdom.
I dag er dummen tom og forfalsket, og dens fremtid er ubestemt. I mellemtiden bruger børn og teenagere det som et sted at hænge ud og en legeplads. Vi holder vores ånde som de løber op og ned sine stejlt skrånende sider.
Nærliggende er et kedeligt monument til de børn, der mistede deres liv i den uro, der fulgte sammenbruddet af både kommunismen og senere i 1997 en række pyramideinvesteringsordninger, der ødelagde halvdelen af ​​befolkningen, som uudviklet på kapitalismens måde hældes i deres livsbesparelser.
På en lykkeligere note holder vi op med at se et bryllupsselskab fra kirken. At blive gift er en stor aftale her. Brudgommen kommer til at køre bil af sine drømme, og bruden har ofte op til tre ekstravagante brudekjoler, en til selve ceremonien, de andre til festerne før og efter, men normalt de alle ansat: dette er stadig ved europæiske standarder et relativt fattigt land.
All religion blev forbudt af Hoxha: han ønskede at skabe verdens første officielle ateiststat, men nu er det kommet tilbage som vist af bygninger som den massive og spankende nye ortodokse katedral. Folk er stadig stolte over deres religiøse tolerance og, sjældent for Balkan, er intermarriage så almindeligt, at de ikke er markerede. "Vi er albanske først og religiøse andet," fortæller nogen.
Albanien - ortodokse kirke (c) PublicDomainPictures
Faktisk deres unikke BESA ærekode, som siger, at en gæst skal beskyttes for enhver pris, hvilket betyder, at de ikke kun forrådte en enkelt jøde til nazisterne, men at de også gav helligdom til jødiske flygtninge fra andre lande. Ved udgangen af ​​2. verdenskrig var der et fællesskab på 2000, ti gange det oprindelige tal.
Vores tur slutter ved Sky Tower hvor vi har en kaffe i den roterende restaurant og en 360 graders udsigt over byen. Et af dets mest slående aspekter ud fra dette perspektiv er antallet af lystmalet bygninger, en arv fra en borgmester, der troede det var en billig og munter måde at omdanne alle de dræbte grå kontorer og sovjetiske stilblokke.
Ændringer synes at finde sted overalt i virkeligheden. Veje forlænges, hoteller opbygges og gæstehuse åbnes i bjergene - to tredjedele af landet er bjergrige og dramatisk smukke - og ned på kysten.

En variabel kyst

Sarande, Albanien (c) Rolf
Albanien har mere end 250 miles kyst, den nordlige adriatiske strækning (det er kun 70 miles med vand fra Italien), der har lange sandstrande og lavt vand, den sydlige Joniske en aflukket bugter og klippefyldte landområder.
I Lalzit Bay, for eksempel, kun 40 minutter fra Tirana, er et britisk selskab ved at udvikle et feriested med flere millioner pund rettet ikke blot på lokalbefolkningen, men også på europæiske besøgende.

Den historiske by Kruje

Et sted, der allerede har etableret sig som turistmål er Kruje, som vi besøger på vores anden dag, en historisk lille by beliggende næsten 2000 ft op på et bjerg. Det er kun 12 miles fra hovedstaden, men turen kan være en test af nerve: Manglen på en motorisk tradition betyder, at lokal kørsel efterlader meget at ønske sig.
Det er bestemt værd at det ulige hvide knokle øjeblik dog. Visningerne er fantastiske, og der er to interessante museer, en i det smukt restaurerede slot dedikeret til Skanderberg, der wrested byen fra osmannerne og forsvarede den gennem tre belejringer indtil sin død i 1468 og den anden det fascinerende etnografiske museum, hvor vores strålende guide lykkedes at formidle, hvordan det var at leve i tidligere tider - og få dig til at føle dig meget glad for at du levede i de moderne.
Stretching fra slottet er en middelalderlig gyde, i dag foret med boder og workshops, der byder på dejlige perler, tæpper, tøfler og gamle kostumer (nogle så tunge, at du næsten ikke kan løfte dem, har det aldrig med at bære dem - de albanske kvinder i yesteryear må have været frygtelig stærke ) plus masser af memorabilia med det karakteristiske røde flag og den sorte dobbelthovedørn.
Tidligere havde vi haft frokost i Panorama Hotel: et lækkert udvalg af hors d'oeuvres, herunder den lokale specialitet byrek spinatkage efterfulgt af salater og grillet kød med vin til mindre end 10 £ / 12 € / 15 pr..
Sådan værdi for pengene er et af landets attraktioner, selvfølgelig sammen med mange andre, som vi ikke kunne passe ind i et to-dages flyvende besøg.
Disse vil omfatte spektakulære uspoleret natur, interessant historie (dette sted har været Illyrian, Hellenic, Roman og Byzantine) og kultur: Der er utallige slotte, fæstninger og steder for tilbedelse samt tre UNESCO World Heritage Sites.
Vejret er godt - om sommeren er det dejligt med 180 solskinsdage og temperaturer mellem 22 og 30 grader, og selv om vinteren havde vi en strålende solskinsdag og en af ​​regn - og der er masser af natteliv i form af livlige barer og restauranter og et par klubber.

Burly men gæstfri

Përmet, Albanien (c) Rob Hogeslag
Der er også traditionen for gæstfrihed, der er langt etableret men åbenbart usynlig af omverdenen for så længe og stadig forfærdet af et udbredt billede af albanere, som snarere forbyder, om ikke ligefrem skræmmende.
Jeg var nok så skyldig som den som nogen, men jeg kaste den næsten lige så snart jeg kom på flyet, da en ung mand sprang til fødderne for at hæve min sag i overheadskabet og derefter chattede animeret på flyet, glad for at jeg var kommer til at opdage det land han elskede.
Han så faktisk ret skræmmende ud, som så mange albanske mænd gør: burly og unsmiling in repose hvis ikke faktisk scowling. Men det er bare udseendet. Fra mit ganske vist korte besøg var det bestemt ikke virkeligheden - det var varmt og indbydende.
Som en anden mand sagde til os på et tidspunkt: "Gæstfrihed er vores gamle kode. Hvis venlighed var omsættelig, ville albanere være rige. "Måske bliver de snart.

Hvor man skal bo

Vi holdt på 5 * Rogner Hotel, og vores dobbeltværelse med udsigt til haven koster omkring € 370 for de to nætter. Hotellet ligger lige ved Tiranas største boulevard. Det tilbyder moderne indkvartering og et stort udendørs poolområde, der ofte er vært for levende musik.
Et mere overkommeligt alternativ er 3 * Capital Tirana Hotel, åbnede i 2012 og ligger i den gamle by ved siden af ​​General Prosecution Office. Det tilbyder elegante værelser med lydisolerede vinduer, kabel- og satellit-programmer, aircondition og minibar fra € 30 pr. Nat.
Søg hoteller i Tirana:


Hvordan man kommer dertil

Vi fløj British Airways fra London Gatwick til Tirana for omkring £ 200.