Vest for den gule flod en fjern rejse gennem Gansu

Ingen mennesker. Ingen lyde af nogen art, virkelig, undtagen den usynlige vind pisker mod en ensom klippet formation lidt væk væk. Det er svært at sige, hvor langt. Solen glider gennem en lyseblå kuppel, hvilket giver alt i din perifere vision en uklar, udvasket effekt. Stående midt i ørkenen i en af ​​Kinas fjerneste provinser, føler du dig drømmende langt væk fra alt.

Gansu er en af ​​Kinas mindst befolkede provinser, og selvom det er rimeligt at sige, at hovedstaden, Lanzhou - en by på 3,6 millioner - er mere end optaget, er årsagen til at komme her at føle sig fjernet.

Følelse langt under dramatiske Gansu himmel © WanRu Chen / Getty

En slank region langs den gamle silkevej er Gansu et sted at se slutningen af ​​Den Kinesiske Mur, for at lære, hvordan buddhismen spredes roligt i hele Asien og at gå i Marco Polo's fodspor på tværs af enorme landskaber.

Den gode nyhed for rejsende er, at Gansu har set en hurtig udvikling i de seneste år: nye højhastighedstogslinjer, opgraderinger til turiststeder og en generel lempelse af, hvad der engang var en meget støvet rejse faktisk. Alle disse forbedringer, men en relativ mangel på besøgende, i det mindste for nu, gør det tid til at opleve provinsens storhed alt for dig selv.

Vindue til Gobi ovenpå Dundun Hill ved Sun Pass © Megan Eaves / Lonely Planet

Soaring klitter og andre verdensklasser

Gansus tørre landskab bygger fra den flade, sande Gobi-ørken lavland til en 5500m højdepunkt i Qilian Mountains i provinsens sydlige del. Den langstrakte midtdel (Gansu er ofte lignet en kalebassens form) er en smal dal på begge sider af tørre bakker. Dette, Hexi korridoren (kaldet '河西' for det er vest for den gule flod), var det endelige rørformede rige, gennem hvilket forbandede sjæle af svundne tidspunkter traverserede, før de forlod det kinesiske imperium for godt. Langs vejen graver den gule flod og hendes venner graviner. Summer monsoon showers skære ejendommelige former i bagtørre bakker bygget fra farverne i efteråret.

Qilian Bjerge støvet af april sne, på vej til Mati Si © Megan Eaves / Lonely Planet

Listen over Gansu's must-see landskaber læser som et digt: Elegant Mercury-Red Park, Vast Connecting Mountains, Red Cloud Landform. Følg den gule flod til en dæmning nær Linxia, ​​og du vil finde små skarpe grå bakker, der skyder himlen over et stille, grønt reservoir, overvåget af Grand Buddha på Bingling Si. I Dunhuang klatre op på Singing Sands Dune, hvor partiklerne kryber i vestlige vinde, til et hav af sandbjerge - Taklamakan-ørkenen strækker sig ud herfra og bagud. For at komme ned igen, venter en stabil sandslede de, der ikke har noget imod at få korn i hver åbning.

Lige vest for Zhangye bliver billedfrikende drømme til virkelighed i flerfarvede lerhøje, der er blevet kaldt 'regnbuebergene'. Orange, rød, gul og blå blandes i brændende lag som solnedgange, bluff på bluff. I løbet af de sidste par år er der installeret ny infrastruktur - træ gangbroer, busser og rækværk - som letter besøgende og beskytter denne delikate geologi. Ankomme tidligt for at se udsigten i tynde morgenlys, og tag en jakke i tilfælde af den ulige sne, selv i sene forår.

Solnedgangsstrat på Danxia National Geopark © RAZVAN CIUCA / Getty

Og så er der de bizarre klippeformationer af Yadan National Park, næsten 200 km over et fladt lag støv fra Dunhuang. Så stiger pludselig en mirage-lignende flåde af ulige brune former: disse uhyggelige eroderede klipper baglæns den dramatiske ende af Zhang Yimous filmlige mesterværk, Helt. For at komme her skal du passere den store ende af den store mur ved Jade Gate Pass: en adobe-relik dating til Han-dynastiet (202BC-220AD).

Mad paradis i noodle hovedstaden

Lanzhou's hånddrevne nudler (拉面, Lamian) er berømte over hele Kina - fra Beijing til de små byer i Zhejiang-provinsen, finder du mindst en familiedrevet restaurant, der sælger deres egen version af denne specialitet. Clue er i navnet: Dejen rulles og prodded af dygtige nudelmastere, derefter rulles igen, skæres og strakkes af dansende hænder til spaghettilignende tråde, der typisk serveres i dampende oksekødsbølle med chili og urter. Det er ikke svært at finde et sted at prøve disse nudler - små restauranter på næsten hvert gadehjørne i Gansu vil sælge dig en frisk trukket skål til mindre end din dags buspris, men i Lanzhou gå ikke glip af Mazilu Beef Noodles, som har været serverer en perfekt opskrift siden 1954.

Stretching dejen til Lanzhou berømte lamian nudler © Xinhua News Agency / Getty

Ud over brimming-over nudler skåle, siver Lanzhou med madkultur. Røde teltmarkeder overtager smalle gader, hvor fodgængere vie til plads blandt hawkerboder kommer aften. Under stænger af bløde pærer griller gadekoger spydde kød og kulgrillede grøntsager, frisk stegte kartoffelskiver og mere eventyrlystne tilbud som hele fårhoveder. Og der er masser af store flasker af lokale Huanghe Øl for at vaske det hele ned.

Buddha og to bodhisattvas på Maiji Shan © Megan Eaves / Lonely Planet

Grotter og store buddhas

Det mest synlige mærke af Silk Road arv i Gansu er strengen af ​​store Buddha statuer og grotter, der linje Hexi korridoren fra Xinjiang grænsen hele vejen ned til Xi'an. Sammen med silke var buddhismen den store og varige vare handlet ned på denne rute. Ancient rejsende bragte tekster og ideologier med dem fra Indien, etablering af klostre langs stierne over Himalaya. Jo længere øst de flyttede, jo mere indiske traditioner blandede sig med lokale kinesiske folketradioner, hvilket resulterede i en vidunderlig panoply af farverige guddomme på en gang velkendt og unik.

Ikke at gå glip af er Sakyamunis kæmpe statuer hos Bingling Si (som også har en utrolig samling af velbevarede grotter og ser næsten ingen besøgende) og Tiantishan (Buddhas Zen-ansigtssyn ser her roligt ud over et reservoir). Maiji Shan vil gøre din kæbe dråbe med sin kæmpe Buddha og par bodhisattvas skåret ind i en ren rød klintside, hvor grotter er forbundet med vertiginous stilladser. Og på Mati Si trådter regnbue strenger af bønneflagge sammen hovedstødende smalle grottehuler op i bjergene.

Bemærkelsesværdigt velbevarede buddhistiske udskæringer på Bingling Si © Megan Eaves / Lonely Planet

Bedstefar til Gansu's buddhistiske steder er Mogao, en gruppe af grotter hvor det mest omfattende sæt af tekster blev opdaget i begyndelsen af ​​det 20. århundrede, herunder den uhyrlige Diamond Sutra, verdens tidligste overlevende, daterede trykte bog. Selvom mange af de vigtigste relikvier senere blev solgt eller taget, giver et besøg et kig indenfor mørkede huler, hvor ånden bliver stjålet af belysning af hvirvlende azurblå værker, der er malet i den lyseste centralasiatiske lapis lazuli - et glødende testamente for, hvor langt varer rejste på Silkevejen. Og det er en god tid at gå: i 2015 modtog webstedet en enorm opgradering med en ny besøgendes center og infrastruktur, der lette adgangen til de sarte huler.

Tibetanske pilgrimme vandre den indre kora sti på labrang kloster i xiahe © Megan Eaves / Lonely Planet

I den sydlige del af Gansu er Labrang Monastery det største tibetanske buddhistiske kloster uden for den autonome Tibet-region, hvor rejsende kan komme med pilgrimme, der gør deres prostrations, mens de går kora kredsløb og spinding træ bøn hjul. Højbyen landsbyen Langmusi på Sichuan-grænsen giver et glimt af det ægte tibetanske liv i udkølet caféer og templer.

Episke ørkenbaneture

At komme rundt i Gansu var engang et mere krævende eventyr, og mens der stadig er mange humpede busser, der stadig findes i denne del af Kina, hvis du vil have dem, betyder nye højhastighedstogforbindelser og opgraderede tjenester, at du kan komme rundt i mere komfort eller på en kortere rejseplan. Når man ser på indstillingen lyserøde stråler skifter ind i et støbt blinkende stjerner over Gobi gennem vinduet på et trundle tog, er det sikkert den mest fortryllende måde at tage i Gansus filmiske sceneri.

Gansu's episke natur, bedst set gennem et togvindue © STR / Getty

Tre uger vil tilbyde fuldstændige rejsende tid til at se alt, men med endda ti dage kan du slå højdepunkterne. Start din rejse, der flyver ind i Lanzhou, hvor et helt nyt metrosystem vil lette byens tilstoppede trafik inden udgangen af ​​2017. En kort bus eller tog øst fører dig til Tianshui for at se de lodrette grotter ved Maiji Shan og derefter sydpå til Bingling Si reservoir-side kæmpe Sakyamuni, og videre til Xiahe og Langmusi i flere dage af tibetansk pilgrimsrejse.

Cirkler tilbage til Lanzhou, Y667 er et sovende tog designet til turister, der krydser provinsen, og tilbyder alt fra komfortable sæder til deluxe ensuite sovekabine rum med to senge. Du går væk, når ørkenen ruller forbi og vågner op i Dunhuang. Planlæg flere dage her for at tage den afslappede stemning, gå sandslæde på Singing Sands Dune, stirre ind på grotte skatter på Mogao og komme ud i det enorme intet af Yadan National Park.

Dawn på Dunhuang Railway Station efter en nat på Y667 © Megan Eaves / Lonely Planet