Spiritus af skoven Congo's gorillaer

En stor uklart vildmark, Afrikas 'Heart of Darkness', tog engang victorianske opdagelsesrejsende på jagt efter tilsyneladende mytiske væsner. Følg i deres fodspor med en gorilla-tracking safari i Congo Basin regnskov. Her er en mands historie, oprindeligt fra Lonely Planet Traveler magasin.


Regn visker baldakinen, samler sig i fedtdråber, der glider ned gennem den skumle stilhed til skovbundet nedenunder. Her klatrer et bånd af mænd over rumpetræer, ducking under vinstokke, der er snoet i fletninger så stive som sten. På deres hoved er en urolig figur, hans sprudlende overskæg og hatte sank i den sultne luft. Han tager et svin af brandy. Han har brugt måneder i denne grænseløse regnskov, opretholdt af lidt mere end honning, det ulige skrot af abekød og længsel. Formålet med hans besættelse? Et væsen kendt for lokale stammer som 'njena', et mytlignende dyr, som aldrig tidligere blev set af vestlige øjne, et spøgelse på det mørke kontinent.

En gorilla fra Neptuno-gruppen, Parc National D'Odzala, Congo. Billede af Mark Read / Lonely Planet

Manden stopper, stiver og undersøger et rodfragment. Det er blevet revet fra jorden og gnaveret. Fremad, et lille træ ryster i den vindløse skov og revnen af ​​en gren ricochets gennem understorey. Signalerer til de andre, han svinger hans riffel fra ryggen og sætter sig ud i en tunnel revet gennem løvet. Wrenching sidder et gardin af blade, stumbler han fra træet og der står foran ham sit livs mål - 'afrikanske skovs konge'. "Det er et syn, jeg aldrig vil glemme," manden skriver senere. 'Det steg på bagbenene, et helvede udtryk for ansigt som noget mareridtsyn, øjnene blinkede med ild. Det gav udluftning til at brølte efter brøl som røret af fjernt torden, slog sit bryst i vrede - og så avanceret ... '

Oleme ligger på kanten af ​​Parc National D'Odzala i den nordlige republikken Congo, cirka 200 miles øst for, hvor den viktorianske udforsker - og sensationistiske - Paul Du Chaillu 'opdagede' gorillaer. En halvdags rejse sydøst for her ligger Ngaga Camp. Drevet viser den binære verden af ​​denne del af Congo Basin - en mosaik af savanne og skov strækket sammen af ​​ujævne grusbaner. Land Cruiser jerks vildt, til chauffør Maxwell Muswere glæde. "Vi jo jo det, her er de berusede chauffører, de går i en lige linje," siger han, hans dreadlocks flailing, hans griner udtrænger den spændende motor. I eftermiddagens tåge lyser luften over savannens græs en støvet rosa. Enorme termite mounds prik sletterne, deres hængende, ghoulish konturer huske kirker smelter i ekstrem varme. Land Cruiser forstyrrer en skvadron af blå svalehvalse sommerfugle, der tager flyvning, kort blotting ud solen. Udover ser en gruppe mudderbelagt skovbuffel op fra deres vandhul, og ører snor sig. De skræmmer og bryder ind i et løb, deres horn fejede tilbage som om de blev fanget i vinden.

Fanget i en stare, skovbøffel i Parc National D'Odzala, Republikken Congo. Billede af Mark Read / Lonely Planet

At krydse skovgrænsen er som at køre ind i en klimatiseret arena - køligere, friskere, stemmer forstærket og ekko. Skimplens skurkrygter ryser gennem de øverste etager som en familie af colobusaber galoppe over træetræerne, deres hvide mantler flyder i deres kølvandet. En trio af kvinder klædt i levende liputa stoffer bølge fra vejene. De har buede panga knive, og på ryggen er kurve, hvorfra skovhuggernes skovhuggerrød rækker ud som knuste fingre. En lejlighedsvis anti-poaching guard passerer, rifle fastspændt under khaki poncho, men ellers er menneskelivet sjældent. Republikken Congo har en af ​​Afrikas laveste befolkningstæthed, regnskoven begrænser meget af de 4,6 millioner befolkninger til sydkanten omkring hovedstaden Brazzaville.

Det nærmer skumringen, da Land Cruiser trækker ind i Ngaga. Luften er suffused med ingefær og cikaderne er lige så højt som bilalarmer.

Stormskyene samler sig over den nordlige republikken Kongo. Billede af Mark Read / Lonely Planet

Dawn går i stykker af fuglesang, og under dens tågetæppe begynder skoven at røre. Skrig og halsstrøg raser gennem træerne og skaber forventning blandt den gruppe, der er samlet omkring ilden, hvilket gør de endelige forberedelser. Det er en fornemmelse af, hvad Du Chaillu må have følt ved at gå ind i det ukendte for første gang. Uendelige muligheder, uforudsete farer. Snørebånd er strammet, vandforsyningen kontrolleres. To guider, Karl og Zepherin, har fået til opgave at ledsage gruppen. Sidstnævnte var tidligere jæger og er kendt som en 'master tracker', der er i stand til at følge sporet af en enkelt gorilla.

Karl sporer gorillaer gennem Parc National D'Odzala, Republikken Congo. Billede af Mark Read / Lonely Planet

Det bliver hurtigt tydeligt, hvor usædvanlig en færdighed er. Den understorey er så tæt på steder, det er svært at flytte. Tyve sekunder af hacking for at gå videre et trin eller to. Det er en twilight verden, hvorfra hver plante virker låst i et løb at flygte. Grener, skud og vinstokke kløer på hinanden, indpakker sig i knuder og strækker sig altid himmelsk. Da dagslys langsomt gennemsyrer baldakinen, omsluttes et lammet lys skoven, hvilket får de fugtige blade til at glinke. Alt, der afbryder stilheden, er den bløde fløjte af en usynlig gult-throated gøg.

Omkring tre timer i stopper Zepherin. Unspeaking, han nikker fremad. Løv er forsigtigt trukket til side, og der er de en gruppe på 10 eller flere gorillaer, kun meter væk. En duo af kvinder, unge clasping deres fronter, trække på penslen, mens ovenstående, en ung mand op ad træerne med lethed. Andre spædbørn lege på en vinstok, en liggende tilbage, hænderne bag hovedet, den anden rockede den midlertidige hængekøje. Ligesom satellitter drejer alle handlingerne sig om silverbacken. Den enlige voksne mand graves ind i en plet mellem to store træer og trækker røtter op. Han er tæt nok, at hans chomping er tydelig hørbar. Massen er ærefrygtindgydende, hans rustningslimerede muskulatur belyser en streng vegetarisk kost.

En kvist snaps underfoot og silverback blinker op. Det er et kommende udseende, bestemt, men målt og intelligent snarere end dæmonisk. Der er en interminable pause, og derefter fortsætter han pludselig med at spise. 'Konfrontation er den sidste ting, han vil have,' hvisker Karl. "Silverbacks ville meget hellere bruge viser af aggression for at afskrække potentielle aggressorer." Senere vil den unge mand tale om at være vidne til en af ​​disse mockladninger, hvor gorillen havde stoppet kun tommer fra en uhyggelig hjælpelinje, forsigtigt tvinger ham til underholdende stilling. "Jeg tror, ​​det fortæller dig så meget om disse væsner," siger Karl.

At se gorillerne tæt op i naturen illustrerer uretfærdigheden af ​​Du Chaillus konti. Han havde bekræftet eksistensen af ​​disse dyr, men også sadlede dem med en ufortjent fortælling, der skulle udholde. Han havde erstattet en myte med en anden. Men hvis opdagelsesrejseren havde en "vaner med romantik", som en kritiker hævdede, var han måske ikke helt skyldig. Med sin ufattelige skala og uvidende hemmeligheder har Congo altid fyret fantasi. Hvor Du Chaillu gik afsted, ville forfattere som Edgar Wallace, Edgar Rice Burroughs og Joseph Conrad følge, fodre og brændte en fascination, der er tilbage til denne dag.

Silverback tygger en endelige fistful rødder, afgiver et usynligt signal og en for en fordamper gruppen af ​​gorillaer i tågen.