Afdekke Georgiens hemmelige verden af ​​vin

I Georgien, hvor vin er lavet i 8000 år, har druen hellig betydning. I dette uddrag fra en længere funktion i Lonely Planet Traveler magasin, Marcel Theroux udforsker gamle vinmarker og møder de traditionelle vinproducenter i Georgien. Fotografier af Andrew Montgomery.

Vinproduktionstraditioner i Georgien går tilbage årtusind. Billede af Andrew Montgomery

Højt oppe i foden af ​​Georgiens Kaukasus-bjerge gør familien Vatsadze vin på en måde, som deres fjerneste forfædre ville genkende. Hvert år, deres syv qvevris, enorme vinskibe unikt for Georgien, er skrabet rent med hånden med et værktøj lavet af foldet kirsebærbark. Hverken kemikalier eller gær tilsættes til presset druesaft. Vin er scooped fra dem ved hjælp af en dipper lavet af en græskar shell. Jeg er ivrig efter at hæve mit glas og smag, men det er ikke helt så enkelt.

Vigtigheden af ​​vin til denne nation på fire millioner er svært at overdrive. Over hovedstaden, Tbilisi, har en kæmpe statue af Mother Georgia et sværd for at afværge fjender og en skål vin for at byde venner velkommen. Hvert hus har en vinstammen bagved med druer modning til den årlige presning. Vin er et præg med stolthed her og et symbol på gæstfrihed; Det er centralt for religiøs tilbedelse og familieliv. Vinproduktion er et link til fortiden og et udtryk for national identitet. Næsten enhver georgisk jeg møder her laver deres egen vin - omend i mindre grad end Vatsadze-familien. Hvis de ikke kan dyrke deres egne vinstokke, køber byens beboere druer fra sæsonbaserede basarer.

Tårnet i Alaverdi-katedralen står sentinel over klosteret. Billede af Andrew Montgomery

At servere din egen hjemmelavede vin til gæster er et spørgsmål om stolthed, og handlingen med at drikke det er blevet raffineret til en kunstform. Drikkevin i Georgien er altid en fest, og når det sker, a Tamada, eller toastmaster, vil blive valgt til at officiere. Ikke alle har evnen til at være en Tamada: Du skal være veltalende, sjov og i stand til at holde din drink. Det er helt normalt, at en georgisk mand synker to eller tre liter vin på et møde. Georgierne omfatter altid en skål til forfædrene, der havde fremsynet at plante vinrankerne.

Efter nogle runder udbringer mine værter et drikkhorn, som vi drejer om at dræne. Familien begynder at synge, med to medlemmer improviserer harmonier. Denne polyfoniske sangstil er også en georgisk tradition. Det er en melankolsk lyd, men budskabet er optimistisk, fejrer vinens herlighed og langt liv. Familiens årlige rødvin er rubinfarvet, køligt, let og frisk, med en sødme, der er speciel for denne kombination af druer og regionen Racha, der ligger i Georgiens nordvestlige del. Når denne vin er aftappet og solgt, er den kendt som khvanchkara. Navnet er meningsløst og uudsletteligt for de fleste europæere, men i 70 år var det en valgfri drink til den sovjetiske elite og, som georgierne vil forsikre dig om, deres mest berygtede sønns favorit: Iosif Vissarionovich Dzhugashvili, bedre kendt som Joseph Stalin.

En vingård i Racha provinsen nordvest Georgien, hvor der produceres røde khvanchkara vine. Billede af Andrew Montgomery

Den georgiske nation har set sin retfærdige andel af kampene gennem årene. Det er et gammelt sted - Kolkheti på Sortehavet er efterfølgeren til legendariske Colchis, hvor i den græske mytologi gik Jason og Argonauterne på jakt efter den gyldne fleece - og det er blevet invaderet mange gange af grækere, romere, persere og andre. Den seneste historie er blevet domineret af relationer med den enorme nordlige nabo: Georgien blev først koloniseret af det russiske imperium og derefter Sovjetunionen. I kommunistiske tider blev bjergrige Georgien med sine traditioner af vin og god mad betragtet som et land af mytisk overflod. I hele Sovjetunionen var de bedste restauranter georgiske, og de mest ønskelige vine var fra Georgien. Hvert år overskred mængden af ​​georgiske vine, der blev solgt i Sovjetunionen, det producerede beløb: Skrupelløse handlende slog simpelthen georgiske mærker på mindre ønskelige moldaviske og russiske vine.

Hjertet af georgisk vinfremstilling ligger i den østlige provins Kakheti. Her laver Alazani-floden en frugtbar dal mellem to dramatiske områder i Kaukasus. Ved den nordlige ende ligger en karakteristisk tårnformet spiral 50 meter over dalen. Det tilhører Alaverdi-katedralen fra det 11. århundrede, en del af et klosterkompleks, hvor der er lavet vin i 1500 år. "Vinfremstilling er en hellig pligt, der er givet til det georgiske folk af Gud", siger far David Chrvitidze, leder af det lille samfund af munke på Alaverdi.

Alaverdi-katedralen i Kakheti-provinsen Georgien. Billede af Andrew Montgomery

Arkæologiske beviser tyder på, at Alaverdi ved det 12. århundrede producerede 70 tons vin om året. Munkene har for nylig restaureret et af klostrets gamle vinkældre og åbningerne af qvevri er prikket rundt om gulvet som kratere. Efter en hiatus under kommunistisk styre bliver der endnu en gang produceret vin på Alaverdi.

Vinforbrug kan eller måske ikke have guddommelig sanktion i Georgien, men produktionen her går tilbage meget tidligere end Kristi fødsel. Der er bevis for, at druer blev dyrket i Shulaveri bakkerne her for 8000 år siden, hvilket gav landet et plausibelt krav på at være fødestedet for vin. Georgiske vinproducenter siger, at deres retmæssige sted er blandt de store vinproducerende nationer. Og i den gamle teknologi af qvevri, de føler, at de har et hemmeligt våben.