Gå på denne måde udforske Grækenlands mindre kendte nord

Denne selvstyrede vandreruter tager dig fra fjerntliggende bjerglandsbyer til klintkloder, via verdens dybeste kløft. Set ud til fods for at udforske denne mindre kendte region i det nordlige Grækenland ...

Moni Agiou Rousanou-klosteret fra det 16. århundrede ligger på toppen af ​​sandstenstole i Meteora © Justin Foulkes / Lonely Planet

"Jeg vil have, at du prøver alt," siger Elli Papageorgiou, der kommer frem fra køkkenet på sin lille café i det keglerede torg i Kapesovo. Hun sætter en kande sur surkirsebærsaft på et bord med mad: Hærdet pølse skåret i runder, fede grønne oliven, hvidløgstovler hæftet med tomater og små kager gennemblødt i sirup. Kanden lander med et klatter, der skræmmer en pakke sovende hunde. "Desuden har vandrere brug for energi," siger hun.

Philoxenia, der betyder "kærlighed til en fremmed", er ikke bare et ord, men en livsstil i Grækenland - en dybt indvortet gæstfrihedskultur, der manifesterer, mest og mere som et tilbud om mad. Selvom øvelsen måske er lidt anstrengt på de populære øer, er de, der søger den fjerntliggende nordlige del af Zagorohoria, tilbøjelige til at forlade det som venner. I århundreder var stier kun de eneste ruter, der forbinder sine 46 sandsten landsbyer, og disse gamle veje er stadig den mest atmosfæriske måde at komme rundt. Områdets enestående naturattraktion, Vikos Gorge - kendt som Grækenlands Grand Canyon - kan stadig kun udforskes til fods.

Elli Papageorgiou samler grøntsager fra sin køkkenhave © Justin Foulkes / Lonely Planet

Kapesovo er en af ​​de mindste af de maleriske gråsten bosættelser, og byder særlig varmt velkommen til vandrere, der søger en lille RnR, før de spidser deres støvler. Lokalbefolkningen finder altid tid til at chatte med de besøgende, der er samlet på fortovsborde i Ellis café Sterna. Mens man sidder i skyggen af ​​landsbyens torvs kæmpe flytræ med et glas brændende lokal ånd tsipouro i hånd, forsvinder timer let.

Dag 1 - The Beloϊ Circuit

6 miles, 3 1/2 hours

På 900m dyb er Zagori's Vikos Gorge så enorm, dets skala kan kun værdsættes fra visse udsigtspunkter. Lokalbefolkningen er enig i, at de bedste af dem er synspunktet på Beloï: selve ordet, sandsynligvis slaviske oprindelse, betyder 'god udsigt'. Ud over dette uovervindelige perspektiv tilbyder turen her fra Kapesovo en fornemmelse af den slags terræn, du kan forvente på efterfølgende (og mere udfordrende) lineære vandreture. Det begynder med en stejl stigning op Vradeto Steps, skåret i kalkstensklipper som Eschers uendelige trappe. Mange muldyr har gået op på denne gamle handelsrute gennem århundrederne, og ligesom dem går jeg tusindvis af sin tørre sti bane ploddingly.

Den enorme Vikos Gorge er et uberørt paradis for dyreliv, herunder brune bjørne, ulve og vilde heste © Justin Foulkes / Lonely Planet

Gården flader ud og passerer en klynge biavler, der er omkranset af et elektrisk hegn (beregnet til at holde honey-guzzling brune bjørne, ikke ualmindeligt i denne del af Grækenland) og et lille åbent kapel. Indenfor står hellige og engle med guldbladhaloer over uoplyste koniske stearinlys. I landsbyen Vradeto hilser frøer, der svømmer i vandet, hilse vandrere, der genopfylder en flaske. Efter en endelig scrambling gennem skyggefulde skovområder gør naturen sin store åbenbaring: Vikos-kløftenes kløft, der er fyldt med spoletåge, den tørre flodbænke slår i afstand som halen af ​​et tilbagetrækende dyr.

Når jeg trækker mine skridt tilbage til Kapesovo, finder jeg landsbyen, der forbereder sig til en fest: Profeten Elias fest, dets skytshelgen. En grill opstillet under et vinvindue er lastet med kebab, fylder luften med røg og duften af ​​lam kogt over kul. Grown-ups chatte over dåser af Mythos øl, mens børn leger jage rundt på pladsen. Som natten går på, vokser de melankolske sange fra musikerne gradvist mere optimistiske. Når musikken har nået en jig-lignende intensitet, forlader landsbyboerne deres pladser og går i hænder, vrider i hofterne, når de danser i stadig større kredse. Der er ingen plade, der smadrer, men en mand i hans tresserne går fri af gruppen for at danse først på nogle skudbriller, så i en bakkebakke til latter og applaus fra folkemængderne.

Dag 2 - Kapesovo til Monodendri

7 1/2 miles, 4 1/2 hours

Næste morgen sover landsbyen, torget øde, men for en cockerel, der krager lustily som om at sige farvel. Dagens tur fører mig til en af ​​de mere besøgte af Zagori landsbyerne Monodendri, hvorfra en sti ned i selve slugten. Pavet sten giver snart plads til ruiner, der er kantet af vildblomster og deres vinger, hvor de gulvhovedede blomster, der bruges af lokalbefolkningen til at lave "bjergte", bliver sværmet af metalliske smaragdblade og blegne sommerfugle samles på lilla blomstrer. Dypning ind og ud af skyggen af ​​egetræer, når jeg til sidst den tørre seng af Voïdomatis-floden. Krydsning er en høj stenbue: Kontodimos broen.

Kontodimos broen, en af ​​mange buede stenbroer i regionen © Justin Foulkes / Lonely Planet

En af de mange, der blev bygget i det 18. og 19. århundrede, er denne bro - og de 91 andre i området som den - en vestige af, hvornår disse vandreres stier var erhvervsdrivendes hovedveje. I løbet af denne tid styrede det osmanniske rige over Grækenland, men Zagorohoria blev beskyttet af dets afsides beliggenhed: tyrkerne har aldrig haft fuld kontrol her. I stedet for gav de Zagorohorians semi-autonomi og andre privilegier til gengæld for at bevogte bjergpas og indsamle skatter på deres vegne. Lokale mennesker voksede i stigende grad velstående og brugte nogle af deres rigdom på de fine stenbygninger, der stadig står i landsbyerne i dag.

Det er svært at forestille sig, at disse veje trænger sammen med stærkt belagte muldyr. De er så fredelige, at jeg slet ikke støder på nogen, undtagen når stien slynger sig i søvnige bosættelser - Koukouli, Vitsa - hvor de lokale drikker isfrugter i skyggen af ​​plan træer. Hver landsby har en, og når jeg kommer til Monodendris, er kafferne blevet byttet til øl, og lysene spredt over torget spænder allerede i skumringen.

Dag 3 - Vikos Gorge, Monodendri til Megalo Papingo

9 miles, 6 1/2 hours

Verdens dybeste canyon i forhold til sin bredde, ifølge Guinness World Records, er Vikos Gorge skræmmende kavernøs, når den ses fra fjernt, men slentre i den ser det ud til en beskyttet idyll. Inden for få minutter efter at have forladt Monodendri, falder stien ind i den skarpt og glider under en tæt bærehul. Bjørne af mos hænger fra grene af fly, eg og bøgræer, og muskelklynger blomstrer på lange rødder. Spiring under et tæppe af bracken er kinesiske penge planter, deres møntenlignende frøplanter spredt langs stien som en skatsti.

I sommermånederne bliver bredden af ​​Voïdomatis-floden et populært badested for turister © Justin Foulkes / Lonely Planet

Flodbredden er et billede af lækker overflod, der er så fjedrende med mos under fødderne, at jeg lejlighedsvis bryder ind i et glædeligt, scampering løb, men flodlejet forbliver tørt. Kalkstensklodser, der sædvanligvis nedsænkes af vand, ligger solbagt og udsat. Turen ved siden af ​​den tomme vandveje er så let og flad, at tre timer går forbi i en semi-trance. Men pludselig er der en umiskendelig gurgle. I modsætning til floden, som den deler sit navn, tørrer Voïdomatis-foråret aldrig. Selv i højsommer er det iskoldt. To vandrere - den første jeg har set hele dagen - køle deres fødder på en af ​​de naturlige puljer, men jeg kan ikke modstå total nedsænkning. Dameskøjtere skinner over overfladen, deres lange ben støber overdrevne skygger større end en bjørns pote.

En halv time senere vindser vejen ud af slugten op ad bakke og krydser lejlighedsvis skrække hældninger, der lækker flinty sten tilbage i afgrunden. Fra oven kommer en hyrdes fløjter, hans flok blæser usynlig i foden af ​​Mount Astraka. Der er stadig hyrde her, der tilhører Sarakatsani stammen. Sagde at være de oprindelige grækere, dets folk er traditionelt nomadiske, men nogle har bosat sig i Zagorohorias landsbyer.

Den stenbyggede landsby Megalo Papingo sidder temmelig i skyggen af ​​Pindus-bjergene © Justin Foulkes / Lonely Planet

Blandt dem er Tasos Tsoumanis, der har boet i Megalo Papingo i 25 år. Da jeg ankommer i landsbyen, ringer han nu hjem, jeg støder på ham og hans venner samles udenfor en lille kirke efter en særlig tjeneste for at markere en anden helgens dag, Agia Paraskevi. I festligt humør går gruppen op til frokost, og tøv ikke med at medtage en nysgerrig fremmed. Løber i en medmenneskerens grønne gårdhave, spiser kiks og drikker tsipouro, taler Tasos om hans folks kultur. "Selv om Sarakatsani bevæger sig rundt til græsning, er det bjergene, vi betragter vores hjem," siger han og hæver sit lille glas til en imponerende overskæg. Når jeg fortæller ham, at i morgen vil jeg takle klatre til Astraka, nikker han med tilfredshed. »Jeg har altid haft vandreture. For mig er det vigtigt hver gang at gå lidt højere. '

Dag 4 - Megalo Papingo til Astraka Refuge og Dragon Lake

4 miles, 4 timer til Astraka Refuge; 4 miles, 2 1/2 timer til Dragon Lake og tilbage. Efter en overnatning er det 2 1/2 timer fra Astraka til Megalo Papingo

Tasos ord ringe i mine ører, som jeg satte på turens største udfordring: 1000m stigningen til Mount Astraka tilfluktsstedet. Liggende på en smal ås mellem to toppe af Pindus Range, dette tager vandrere ind i det rette bjergområde. Terrænet er mere åbent, solen stiger over sværd af duggræs græs. Men klatre er næppe begyndt før strømme af Lycra-klædte superhumans stjæler min torden. Løberne er deltagere i den længste af de årlige Zagori Mountain racer - en mægtig 50 miles. Selvom olympiske både i udseende og fokus, er de utroligt høflige og udsteder en munter 'Yassas!' (Hej!) Som de bundet forbi i et skræmmende tempo.

Andre vandrere dvæler ved fjedrene, der adskiller stien, da den zigzags stort set op ad bakke. Som vi genopfyld vandflasker på vandhanen, er atmosfæren hyggelig. Sygeplejerske Thanusis Zafeiropoulos, der med sin brede ramme og hestehale ser ud som en mindre græsk gud, er her hos sin preteen søn, Paniotis. "Der er mange mennesker, der har optaget i løbet af den økonomiske krise," siger han. 'De løber ind i bjergene for at forsøge at flygte fra vanviden.' Han bevæger sig ned til dalen og griner; udsigten, en fejning af grønne punkterede med smukke sten landsbyer, er en af ​​uovertruffen sindsro.

Traverse fantastiske landskaber for at nå den fjerntliggende Astraka Refuge Hut © Justin Foulkes / Lonely Planet

Når jeg kommer til tilflugten, serveres en simpel frokost: suppe, brød og æggekage. Ved kommunalbordet er alt det, hvor alle vil gå næste gang. Nogle vil klatre Gamila, på 2.497m den højeste toppen af ​​Tymfi massivet, mens andre er på vej til Drakolimni: Dragon Lake. Det lyder som en quests ende, der er plukket fra en fortællingsbog, og nås via landskaber, der er lige så fantastiske - en levende grøn slette, hvor vandrere har skrevet deres navne i småsten, en eng fyldt med alpine vildblomster, en mørk skyfriende fuglefugl, der svømmer gennem en ellers tom himmel. Ankommer til søen over toppen af ​​en bakke finder jeg to ibex stående sentry og vandet, rigtigt til sit navn, fuld af baby drager. Eller i det mindste store alpine newts, peering ud fra reedy lavvandede. Jeg tilbringer timer lolling på græsset og svømmer med dragerne, men i sidste ende annoncerer en tordenklap en storms ankomst. Efterhånden som skyerne ruller ind, finder jeg mig selv indenfor en af ​​dem og går tilbage til min køjeseng i tilflugten som om at vade gennem spøgelser.

Fra Megalo Papingo er det en tre-timers overførsel med taxi / bus til Kastraki og Kalambaka, gateway byer til Meteora.

Dag 5 - Meteora

5 1/2 miles, 3 1/2 timer, cirkulær gåtur i Grand Meteoron (hvorfra Moni Agiou Stefanou kan nås med taxi).

Det ser ud som et sted, der ikke er lavet af en mand, men af ​​en højere kraft, der skildrede himlen og placerede et par bygninger oven på disse kolonner. Den egentlige forklaring bag Meteora er næppe mindre ekstraordinær. Med oprindelse i en del strækker sig tilbage til 1400-tallet, er disse klostre arbejdet med eremit munke, der skalerede skarpe klipper ansigter for at nå deres byggepladser. For dem var placeringen utilgængelighed et aktiv, et sted for tilbagetrækning fra det osmanniske imperiums blodige indtrængen og tilbyder en høj grad af afsondrethed, der helt bogstaveligt bragte dem tættere på Gud.

Klostrene af Meteora; som oversætter som "suspenderet i luften" © Justin Foulkes / Lonely Planet

Udsættelse på min sidste tur - gennem tørre scrubland, forbi tomme tavernaer og hvide huse - jeg ser et klippeflad med peberklatrere: Meteora er et af verdens bedste steder for sporten. Deres seler og reb er en påmindelse om, at de, der først gjorde klatringen, gjorde det uden sikkerhedsudstyr, i stedet læsset med poser med mursten. Den første til at blive gennemført ved denne metode var Grand Meteoron, som tog 200 år at bygge. Liggende på dalen højeste spids, en mægtig 613m høj, stammer sit navn fra det græske adjektiv 'meteoros', hvilket betyder suspenderet i luften. Før skridt blev hugget ind i klippefladen, blev både forsyninger og besøgende transporteret op i en ankerspil, der stadig dangler over slugten. Lokale legende har det, at hvis man spurgte, da tovene blev udskiftet, var munkernes standard svar: 'Kun når Herren lader dem bryde.'

Store Meteoron brødrene er mystiske figurer, deres mørke klæder, lange skæg og cylindriske hatte glimtede kun flygtigt, da de krydser en gårdsplads eller forsvinder bag en tung trædør. Besøgende er mest tilbøjelige til at komme ansigt til ansigt med en på sacristy, et lille rum hvor pæne rækker af hylder er foret med kranier fra tidligere beboere. Den første blandt dem, klostrets grundlægger Athanasios, er en af ​​mange religiøse figurer repræsenteret i fresker i klostrets hovedkirke, deres 16. århundredes farver er stadig levende.

Søster Silouani inde i Moni Agiou Stefanou kloster i Meteora © Justin Foulkes / Lonely Planet

Det er ikke kun munke, der har søgt tilflugt i Meteora. I den anden ende af den snake vej, der forbinder områdets seks overlevende klostre er Moni Agiou Stefanou, et kloster siden 1960. Dens indbyggere er helt mere synlige. Nonner kan ses bagtil i en lille gavebutik, der sælger religiøse ikoner, eller forsigtigt tapper på en mørk skovplank, der bruges til at kalde søstrene til bøn. »Nogle mener, at vores eksistens skal være meget kedeligt, men der er meget nåde og opfyldelse i et fredeligt liv«, siger søster Silouani, der er bosat her i 22 år, som hun viser mig omkring Stefanous kapel, dens vægge rige med guld blad. »I de sjældne tilfælde, at jeg skal forlade klosteret, kommer jeg tilbage helt udmattet!«

'Dette sted blev bygget sten af ​​rock - kan du forestille dig?' siger hun, stearinlys reflekteret i sine briller. "Vi har en særlig respekt for dette hellige sted, bygget med sådan vanskelighed." For søster Silouani er der ingen modstrid med at vælge et ensomhedsliv i et nunneri, der er åbent for offentligheden. 'Hvis du elsker Gud, så elsker du hele sit folk. Alle, der kommer til Meteora, kommer af en grund, og hvis du omfavner deres tilstedeværelse - vis dem med et smil, at du er glad for at de kom - det åbner deres hjerter. '