Op Helly Aa Shetlands Viking Fire Fire Festival

Stående næsten vandret mod vindkraftvind og den slags regn, der får dig til at ønske, at du havde brugt dine livsbesparelser på vandtæt, begynder jeg at sætte spørgsmålstegn ved mine motiver for at besøge Shetland i januar. Jeg er presset op imod en kold stenmur og tæller ned minutterne.

Climaxen i Shetlands Up Helly Aa-festival er udstyret med brændingen af ​​et vikingeskib © Andy Buchanan / Getty Images

Pludselig slukker alle gadelysene, og den lille by Lerwick bliver kastet i mørke. Omkring mig danse af sodde tilskuere forsøger at varme op genvinde nogle af deres opdrift som spænding stiger. Der er kun en grund til, at tusindvis af mennesker ville komme til verdens kanten i vinterens døde for at stå udenfor, i flere timer i sorten - Up Helly Aa brand festival.

Klokken 7.30 på prikken knækker lyse lilla-orange blændinger gennem dynen. De fjerne hustage ser ud til at blomstre med ild, da ned på gaden er under 1000 fakler tændt for en hær af så mange mænd at marchere gennem gaderne, ledet af et slagklædte og skægget bandet Vikings kendt som Jarl Squad. Flammer danser ud af den bevingede hjelm og skærm af deres leder, Guizer Jarl, der kommandoerer et replik Viking longship, som er hjulet i processionens hoved.

Jeg har kun været i denne fjerneste del af verden i et par dage, men det hele føles helt og umiskeligt Shetland.

Shetland har historiske forbindelser med Skandinavien og Skotland. Sumburgh Head er hjemsted for bronze og jernalder forbliver © J Mitchell Photog / Shutterstock

Et land passer til vikinger

Denne fjerne øgle ud for skotsk nordøstkyst er en del af Storbritannien. Men at røre her ned efter en tur af progressivt mindre planer og gradvist mere venlige mennesker, føles som at lande et sted meget forskelligt fra resten af ​​de britiske øer. Faktisk er Shetlandsøerne tættere på Skandinavien end Edinburgh, og Shetland var en del af Norge, indtil ejerskabet gik til Skotland i det 15. århundrede som en del af et bryllupskupon.

Dette er et land oversvømmet med nordisk arv, hvoraf der er beviser for, at der er flod i hovedstaden i Lerwick. Det er ikke kun i gadenavne (kings of yore, fra Harald til Haakon, findes næsten hver tur) eller det skandinaviske twang i accentet. Hele stedet skriger Viking. Store, humørfulde himmel vrimler over et lappearbejde af robuste stenbygninger og robuste landskaber, voldsomt af uforgivende vejr, der kan stjæle dit ånde og suge dine knogler - det er strålende, men bracing.

Shetland har sine hverdagsrytmer - landmænd har en tendens til deres jord og husdyr, lokale forretningsejere åbne butik og dem på en ni-til-fem hoved ind på kontoret. Men der er den uundgåelige fornemmelse, at Mother Nature regulerer rosten her. Store storme og uslebne hav kan stadig skære skærgården fra fastlandet, som en lokal forklarer: "Hvis båden ikke kan komme ind, kan ingen få noget".

Fællesskabet, vikinger og ild: Jarl Squad begynder deres march © Jeff J Mitchell / Getty Images

Man kan næppe forestille sig en mere hensigtsmæssig ramme for en Viking brandfest. Men begivenheden som vi kender det i dag, går ikke fra slutningen af ​​det 8. århundrede, da vikingerne sprang i land, sværd og spyd i hånden. Det er, som Lerwick lokale Trevor Jamieson forklarer, en ret moderne opfindelse.

Når han ikke mesterlig spiller banjoen i Up Helly Aa-bandet, arbejder Jamieson på Shetlands Museum og Arkiv og er en udstillingsudstilling på alle ting Shetland. "Paraden og faklerne, det er bare toppen af ​​isbjerget," siger han. "Op Helly Aa handler om mere end vikingerne og ilden, det handler om samfundet."

Op Helly Aa når ind i fortiden og på tværs af generationer © Jeff J Mitchell / Getty Images

Oprindelsen af ​​Up Helly Aa går først tilbage til begyndelsen af ​​1800'erne. På dette tidspunkt var festivalen mere som en stor jul knæ op, med shetlanders tager på gaden for at drikke, danse, sætte tønder tjære i brand og rulle dem gennem gaderne. Forståeligt kunne, som tiden havde på myndighederne, ikke længere ignorere de risici, der er forbundet med uhæmmelige, flammende genstande styret af folkemænd under påvirkning, og der kræves en ændring. I 1870 steg en gruppe unge lervejere til udfordringen og reformerede denne aften til en organiseret begivenhed og skubber datoen tilbage til den sidste tirsdag i januar og understreger de vikingende elementer og teatrics, der nu trækker besøgende fra hele verden.

Hjertet af Up Helly Aa

For hele sin globale berømmelse er lokalbefolkningen stadig det slående hjerte af Up Helly Aa. Et par dage før festivalen får jeg et snigende kig på vikingegalleriet (langskibet), da det modtager sine sidste lakker af maling fra et dedikeret team af lidt hungover chaps og giver op på deres lørdage på et tidspunkt, hvor enhver normal væsen stadig ville være i seng. Galley shed er fyldt med over 1000 fakler, alle håndlavede af lokale frivillige. »Der foregår ikke meget om vinteren, så det giver os en følelse af formål, noget at gøre,« forklarer en skægget overstander. Og mellem det store volumen af ​​rekvisitter og event logistik synes det, at der er en frygtelig masse at gøre, og en lille hær af lokalbefolkningen bagved det.

Frivillige sætter de sidste hånd på replikens vikingegalleri © Louise Bastock / Lonely Planet

Jeg er introduceret til Robert Geddes, sekretær for Up Helly Aa-udvalget. Hans passion for festivalen er smitsom, og han forklarer, at det er en vital del af lokalt liv. 'Børn lærer om festivalen, når de er omkring tre, gør hjelme og skjold i skole,' siger han, 'så de er en del af det fra en tidlig alder.' Udover hans op Helly Aa-opgaver løber Geddes det lokale fritidscenter i Lerwick (selvom det er svært at forestille sig en mand, der ligner efterkommer af en vikingekongebogskampbanke), og han tillægger meget af festivalens fortsatte succes med at dets symbiotiske forhold med lokale virksomheder. 'Virksomheder finansierer det', forklarer han, 'men de kommer tilbage fra det gennem turisme og økonomi, som festivalen tiltrækker. På den måde giver den alle en følelse af ejerskab.

Hele byen antændes

På festivalens dag ringer denne følelse sand. I hele Lerwick er spændingen palpabel som tusindvis af lokalbefolkningen og besøgende oversvømmer gaderne for at følge Jarl Squad's første march omkring byen. I løbet af dagens roster af foto ops og jubilant, økse-waringing brølende, vil Jarl Squad besøge lokale skoler, hospitaler og plejehjem for at bringe et stykke af handlingen til dem, der måske ikke kan klare det personligt. Men det er begivenhederne efter mørke, der virkelig sætter byen bange og har lokale detailhandlere, der sælger ud af den nødvendige kamp gear til aftenens tilskuere.

Guizer Jarl præsenterer Bill for festivalen, som blander praktisk information med lokal satire © Louise Bastock / Lonely Planet

Uanset hvor du spiller din tonehøjde, går vi alle sammen med elementerne på en frontrute billet til verdens bedste bonfire show. Som fakkelbærernes legioner strømmer forbi, er det som om hele byen er i brand. En kedelig stank af paraffin angriber folkemængden som vinden pisker ved faklerne og bruser os med gnister, der tumler som uberegnelige Catherine-hjul. Kakofonien af ​​skål og bælge ekkoer rundt om i gaderne og kulminerer i en hvirvlende masse af ild, når marcherne afbryder vejen og begynder at cirkle i kabyssen, som er kommet til sin sidste hvilested i en muret park midt i byen.

Om dagen er dette et legeplads, men i aften har det en kamp arena fra Game of Thrones. Trommeslaget hæver, sangen når feberhøjde og fakkelene holdes højt, klar til at sende galleyen til Valhalla.

Afslut dragen: galley møder sin brændende undergang i en Lerwick legeplads © Jeff J Mitchell / Getty Images

Blæset sætter alle inden for en 10m radius dampning, og vi er alle mindet om, at vi er frosset til benet. Revelers finder pusterum i salernes varme. Besiddelse af lokale rekreative rum, byhuse og gymnasier er et nøgle til den gamle tradition for åbne huse. I dag gælder de samme principper: Vi bliver fodret og vandet og underholdt af hver gruppe mænd i processionen - en særlig højdepunkt ser på en gruppe blokke klædt som fru Browns Boys gyrating til en Pussycat Dolls sang. Efter skitserne står hele salen - dolled up teens og alle - op for at danse en traditionel skotsk Ceilidh. Levende bandet rammer et jubilant akkord, og festerne bliver fejet ind i en stepping, hvirvlende hvirvel - det er dejligt at se alle aldre i samfundet, der nyder denne lokale tradition.