Wringing i nytår på Chiang Mai Songkran festival

Buddhistisk nytår er tiden til at se Chiang Mai, Thailands anden by, på sit mest animerede, fra de religiøse processioner til de vandkrigende, vredende våde antics af lokale beboere.

Denne artikel optrådte i foråret 2018 udgave af Lonely Planet magasinens amerikanske udgave.

Chiang Mai Songkran festival er en blanding af hellige ritualer og frenzied sjov © Matt Munro / Lonely Planet

I lange måneder har sommeren bygget til en crescendo i det nordlige Thailand og langsomt fylder skålen af ​​bjerge, der omgiver Chiang Mai med suppe.

I midten af ​​april slår en klæbrig blødende blæse glint fra de forgyldte buddhas, der blikker velsignet ud fra byens 300 plus-templer. Duften af ​​frangipani, mango og hyperspiced gadefoder er blevet langsomt kogt til en moden miasma; indholdet af den firemilte gravgrave, der omgås Gamlebyen, simrede til en grøn bouillon.

Noget har at give, og det kan ikke vente, indtil regnen kommer i slutningen af ​​maj. Ved solnedgang den 12. april begynder fortovets centrum at massere med spændende vandkrigere, fingre på plastiske triggere, tommelfingre presset over slangespidser, spandefulde spidser. Forude ligger en fire-dages menneskeskabt monsun, som vil mætte byens gader og alle, der sejler i dem.

Med tradition, der officielt strækker sig fra den 13.-16. April, er Songkran den spray-and-pray festival, der markerer det buddhistiske nytår den 15. april. Det er en forvirrende men herlig sammensmeltning af værdig religiøs tro, familiær hengivenhed og deafening, Technicolor akvatisk vanvid.

Som en fejring af tunge national betydning er Songkran - navnet stammer fra et sanskritord, der betyder "transformation" eller "forandring" - er som en vestlig jul og nytår rullet ind i en med en soggy side orden med trick or treat Halloween kaos.

Songkran starter med lokalbefolkningen beder på en af ​​byens mange templer © Matt Munro / Lonely Planet

Hver daggry, familier filer nøgternt ind templer med tilbud og votive dekorationer. Hver eftermiddag, snarere mindre nøgternt, skynder de sig igennem gaderne og skaber tre-kammer vandpistoler. Den første aktivitet giver god karma og det andet held og lykke. Selvom det måske ikke ser ud på det tidspunkt, er en top-to-toe slapstick soaking den bedste start et år kunne bringe.

Omkring 95 procent af thailandene er buddhistiske og Chiang Mai - for 500 år hovedstad i det gamle Lanna-rige, landets landlige hjerteområde - stoler sig på som et lager af åndelig og kommunal tradition. Intet andet er Songkran fejret så helhjertet: her festes festlighederne til en ekstra dag og med en begejstring, der trækker skarer fra hele landet.

Start en samtale på gaden - ideelt under bucket-down våbenhvilen, som forsigtigt holder fra 8:00 til 10:00 - og du vil ofte finde dig selv at tale med en af ​​de utallige nordlige, der har flyttet til Thailands mere velstående syd, vender tilbage til deres forfædre hjemland for et entydigt dybt nytårsoplevelse. Det er en mulighed for at forny og bekræfte traditioner, og familieobligationerne, som thailanderne holder så kære. Selv ved Songkran er blod meget tykkere end vand.

"Vi har bare ikke templer som dette i Bangkok," siger Chiang Mai-født Kompun, der beundrer de vejrtrækede drager, der bevogter det 19. århundrede Wat Ton Kwen. "Og folkene heroppe er mere venlige og respektfuldt. De har altid tid til dig. "

Med sine dystre, mørke trægables og spredning af tavse, orange-robed munke, er templet en model af asketisk tilbageholdenhed. Det er blot et par miles uden for byen, men en verden væk fra el-brusebadets delirium. Kun de farverige og fladskårne papirflagge, der spire fra sandtårne, anerkender festlighederne.

På den anden dag af Songkran Thais bygger traditionelt sandpagoder på templer og bringer bønflagge som tilbud © Matt Munro / Lonely Planet

Kompun og hendes søn Wasin har allerede tilføjet deres bidrag: Flagene er temaet til deres respektive stjernetegn, og en afskåret Songkran-tradition er at bringe en spand eller en taske sand til templet og erstatte den jord, som tilbedere har udført på deres fødder over det foregående år. Nu sprinkler hun saffron-parfumeret, jasmin-petaled vand på templets Buddha's gyldne hoved.

"Det er en velsignelse at vaske væk det gamle år og lave en god start for den nye." Med et nervøst smil indrømmer hun, at hun ikke vil deltage i det supernatne anarki, der har sprængt ud af denne yndefulde, symbolske handling.

Ren-slate fornyelse og ritualiseret "merit making" er de to åndelige hjørnesten på denne festival. Den førstnævnte manifesterer sig i renovering af templer, intensiv forårsrengøring og iført garish nye tøj: familier samles i matchende hawaiiske skjorter og draper blomsterkranser rundt om hinandens hals. Sidstnævnte, indtjeningen af ​​god karma i det kommende år, begynder alvorligt på den næstsidste daggry af den gamle, den 13. april, hvor en lang række munke arkiverer gennem de røde mursten af ​​Tha Phae Gate, en af ​​de fire indgange til Chiang Mai's gamle bydel fra det 13. århundrede.

Tilbud er lavet på begge templer og til besøgende munke under festivalen © Matt Munro / Lonely Planet

En tæt folkemængde presser rundt om dem, tilslagsmaterialer, der er hengivne frem med en respektfuld bue eller i desperat tilfælde slamede over et hav af hoveder ind i munkens sølvskåle. Disse hurtigt overløb med en ekstraordinær blanding af de dekorative og praktiske: lotusblomstebuketter, pæne bananbladspakker pakket med klæbrig ris, poser crisps, drikkekartoner, fakler, desinfektionsmiddel, ruller toiletpapir. Thailands 38.000 templer er næsten udelukkende afhængige af donationer fra de troende, og Songkran er deres største almissehøst.

"Jeg ser nogle munke, der måske kan lide den frie mad for meget," siger Kruba Noi, griner. Han er en slank nybegynder, som på 19 år har brugt appelsinbeklædningen i otte år. Hans tempel ligger ud i rismarkerne, en time fra Chiang Mai i landsbyen Baan Mae, og hans Songkran bruges i vid udstrækning til at acceptere alms fra knælende, skamløse landbrugsfamilier og chanting forfaldne, lynbrand velsignelser til gengæld. På anmodning skal han hylde forfædre, engle, husholdnings spiritus og afdøde kæledyr. Det er hårdt vokalarbejde: i slutningen af ​​en lang morgen mumler han hurtigt som en døsig husdyrauktionør.

Thailand er hjemsted for mere end 300.000 munke © Matt Munro / Lonely Planet

På Songkran kan det føles som om enhver anden thailandsk mand er en munk, og der har faktisk været en stigning i antallet i de senere år: landet er i øjeblikket hjemsted for mere end 300.000 munke. Nogle ældster sniffer, at de fleste nybegyndere er unge mænd, der tilmelder sig i bare et par måneder, tegnet af chancen for at studere, den frie seng og bestyrelsen og især kudos. En stint som munk giver meget familiær karma og er en meget attraktiv post på resuméet af en potentiel medarbejder eller mand. Kruba Noi er dog i det for det lange træk.

"For mig handler denne festival om fornyelse, fødslen af ​​et nyt år og en anden mulighed for at forbedre mig selv," siger han og henviser til en tro på reinkarnation, der understøtter hans religiøse karriere. Spurgt hvorfor han valgte at blive munk, ser han ikke ud: "Det var ikke noget valg. Jeg var en munk i et tidligere liv og svarede bare på det kald. "

I Baan Mae er ekstra tempel festligheder rodfæstet i respekt og broderskab. Familier vandrer gennem bambusgliderne og knobbly frugterede kaffir lindetræer og ind i hinandens åbent teakhus, der tilbyder kurve af kanomianske, små pyramider af tapioka og kokosnød indpakket i bananblad, til ældre slægtninge, lærere og respekterede shamaner.

Landdistrikterne Songkran er en stort set tør affære, selvom Aoi Silphisuth, der driver en homestay madlavningskole i landsbyen, peger på tin-troughs, der står i vente med nogle tærskler.

"Bare i tilfælde af, at du ved, for forsvar," siger hun med en luft af ondskab.

Hendes familie går ind i Chiang Mai til en aftenprop, selvom hendes søn er klar over, at deres arsenal - et barns spand og en plastflaske med et hul i låget - vil se dem nådesløst udgået.

En farverig parade går forud for massen aften vandkamp © Matt Munro / Lonely Planet

Ved tidlig eftermiddag er det toppet 100˚F tilbage i den gamle by, og en procession vinker ud af varmen i en lang, straight avenue. I Chiang Mai er den 13. april centreret omkring dette skuespil, en der begyndte ved første lys med den hektiske præsentation af monkiske almisser.

Nu er fortovene tætte med forventningsfulde tilbedere og gadeleverandører, der høser festivalbrændstof i alle dens former: poser af khaep mu, den dybfrosne svineskål, der får adgang til hvert måltid i byen; den udfordrende blanding af bitter, sort urtelé og kondenseret mælk kaldet chao kuai; kasse efter kasse af topløse, kaste-klar flasker af cloyingly parfumeret vand. Det regner altid på denne parade.

Danserne og musikerne i processionens første rækker er et yndefuldt oprør af tortureret træblæser, garsk silke og delikat, synkroniseret bevægelse. Lined op bag dem, halvt skjult af rullebøjler, strækker en endeløs kavalkat af blomsterkrævte karnevalflåd, der hver bærer en Buddha på midlertidig ferie fra en af ​​byens prægestempler.

I den klammelige, bløde timer fremover vil enhver statue og tilskuer nyde en omfattende ceremoniel rensning. Men som en Songkran-vandkamp er dette ikke mere end et tørt løb.

Den kæmpe vandkamp svømmer byens gader i tre dage © Matt Munro / Lonely Planet

Kom tidligt aften, Chiang Mai er oversvømmet. En tidevande siver over tærsklen til hver kommerciel virksomhed, og velolierede, velvandede drikkere drener hinanden fra forpladsen i hver bar.

I de tre dage, der følger, føles en tuk-tuk gennem centrumkrydset som en uheldig forlystelsespark. Du glider hjælpeløst om på sodden vinyl, straffet af jets af koldt vand, maniske skrig og bølger af osteagtig thailandsk techno. Efter et stykke tid indser du, at chaufføren ikke skræmmer hornet for at afskrække slangerne og bucket-hurlers, men for at få deres opmærksomhed. Han griner nu, men kan stoppe, når han finder sig betalt med en klump sodavand.

Dobbeltpakket vandtætte poser til telefoner og kontanter er en Songkran essentiel. Så også, hvis du løber den vandige keglehane sammen med den mikrobielt rige vildt, svømmer beskyttelsesbriller. Våd, våd, våd. Du føler det i dine fingre, du føler det i dine tæer. Thailands regering, der reagerer på traditionelle bekymringer, har udstedt en edict for dekoreret tilbageholdenhed, selvom du aldrig ville gætte det.

En tør skjorte er et mål: beskedne, overdressede besøgende får en tsunami i fuld krop den anden, de forlader deres hoteller. Gaden er en logjam af pickups, hver hjem til en regn tønde og en sodden, gleeful familie.

En gruppe totes gigantiske sprøjter, ledes i rygsækreservoirer. Højhastighedstog super-soakers er det foretrukne ungdomsvalg, men de mere erfarne er kommet for at lære at for øjeblikkelig, chok-og-awe-indflydelse, slår ingenting en spand.

Alle i byen deltager i vandaktiviteterne © Matt Munro / Lonely Planet

Songkran-aqua-slaget er på ingen måde bare en ungmans spil: sæt et fladt spand i en bedstefars hænder, og han er syv igen og tapper ind i den tidløse universelle spænding ved spildet. Som en outsider er det svært at undertrykke den hårdkalede refleks for at tage angriberen til vred opgave. Endnu mere, når det viser sig, at du forventes at takke dem for den velsignede slukning væk fra uvorne gamle ulykker.

Hver besøgende til Thailand vil blive fortalt om sanuk, den nationale credo at nyde glæde af hver livserfaring, både grov og glat. Synet af meget berusede mennesker, der fredeligt kaster vand ind i hinandens ansigter i fire dage lige, må betegnes som sanuks ultimative udtryk.

"I 360 dage er thailandske mennesker superhøjt og respektfuldt", siger en meget våd Athirath Arunyaka, op fra Bangkok for at opsuge Songkran med sin familie i Chiang Mai. "Dette er som en udrensning af al vores dårlige opførsel."