Zambezi kommer Zambezi tage en tur langs det sydlige Afrikas mytiske flod

Havde en besøgende i 1958 stået på bommen i Bumi Hills og kigget ud gennem et par kikkerter, kunne de have været distraheret af synet af en barsk mand i en floppy hat forsøger at binde en elefant til en træflåde. Rupert Fothergill var chefens ranger for hvad der var Rhodesia, nu Nord-Zimbabwe, og blev anklaget for at flytte dyrelivet strandet af de stigende farvande i den nyoprettede Kariba-sø.

Fra hans kano på en kanal i Zambezi-floden scanner dyrelivsguiden Cloud Magondo landskabet for flodheste © Jonathan Gregson / Lonely Planet

Gravende optagelser af tiden viser, at han strider mod en række uregelmæssige prædiktioner: Skulderdybt i vand og krammer en snigende, kaninlignende hyrax i hans arme; tilfældigt forsøger at shoo væk en næsehorn med en bølge eller to af hans hat; og hejse en svindlet bavian i en båd ved skuldrene. Da "Operation Noah" blev slået ned i 1964, havde Fothergill og hans team sparet over 6000 dyr.

I dag ser Kariba ud fra søen fra Bumi, mere end hav. På kysten græsser små flokke af elefant, bøffel og flodheste på det juvel-lyse græs. Lige foran er Zambias forkrøllede, grå bakker blot synlige, men der er kun vand til horisonten til venstre og højre; den ugentlige bilfærge, der sporer en stabil linje gennem bølgerne øst mod vest, tager en hel 24 timer til at afslutte sin rejse. Over 50 år siden den blev oprettet, forbliver Kariba verdens største kunstige sø i volumen. Og alligevel ses det af nogle som et midlertidigt blip, der sandsynligvis vil forsvinde alt for længe.

I mytologien til regionens Tonga-folk er Zambezi hjemsted for flodguden Nyami Nyami. En kæmpe drage, med slangens krop og fiskens hoved, Nyami Nyami sørger for Tonga, når tiderne er svære. I 1957 og 1958 led Zimbabwe til de værste oversvømmelser, den havde set i den indspillede historie, og to gange fejrede væggen der blev bygget for at skabe Lake Kariba. Nyami Nyami er sur, sagde Tonga, han vil ikke have dæmningen. Observationer af et 200 meter langt dyr, der væver gennem søen, rapporteres stadig i de lokale papirer, og områdets jordskælv skyldes at monsteret styrter mod dæmningen og forsøger at nå sin kone strandet på den anden side.

Student Muroyiwa på Lake Kariba © Jonathan Gregson / Lonely Planet

Lokale guide Student Muroyiwa voksede op med disse historier. I tøj med hvilke Fothergill ville være velbekendt (sprøjtstøbt safari shorts og skjorte), styrer han sin båd blandt træerne. Deres svarte grene kaster ud af vandet som makabre fingre, træerne er alt, der er tilbage af en mopanisk skov, der en gang tæppede Kariba-slugten, tabte, da Zambezi blev dammet. Skarverne sætter sig på deres grene og tager kun til luften for at dyppe pludselig under overfladen, mens de svælger friske fra deres sommerferie i Europa..

Student peger på en ø, der er opkaldt efter det sidste menneske for at forlade dalen, da vandet roede omkring ham. 'Mola troede på Nyami Nyami, og han vidste, at han ikke ønskede dammen. "Der er ingen måde, vandet kommer til min dør," sagde Mola. Men vandet begyndte at komme og komme, og det kom lige ind i hans hus, forklarer Student. "Til sidst kom han lige ind i hans kano og padlede væk."

En træ udskæring af Nyami Nyami © Jonathan Gregson / Lonely Planet

Elevens mor Unarie var en anden, der forlod, da søen blev dannet og gik 12 miles inde i landet til genbosættelsesbyen, der skulle være Tongas 'nye hjem. Hun sidder i skyggen af ​​sit mudderhus, sit tag stråtækt med bluegrass, tin potter tørring i solen udenfor. Tomater, søde kartofler, okra og majs vokser i de små tomter, der er tilbøjelige af sin familie.

Ved kanten af ​​deres klyngehytter står et udkigstårn tomt; så snart som natten falder, vil en af ​​hendes børnebørn klatre op og holde øje med mariuding løver, hyener og elefanter. "Jeg er for gammel til at gå til søen nu," siger Unarie, "men mit liv i den gamle landsby var perfekt. Jeg har aldrig set Nyami Nyami, men jeg ville være mere end glad, hvis han ville bryde muren. '

Indtil den dag kommer, skal alle tilpasse sig Zambezi's damming. En hundrede miles nedkørsel fra Kariba fortsætter floden sin rejse til Det Indiske Ocean i en tyk, slanket hvirvel. Fra de floodplain kilde lunde af bred, eg-lignende Faidherbia albida træer, der giver regionen et forbløffende velkendt udseende: Hvis det ikke var for zebra snuffling under grenene, kan man forestille sig at være i Richmond Park på en gylden sommerdag.

Zebraer i Mana Pools National Park © Jonathan Gregson / Lonely Planet

Cloud Magondo startede sin træning som en dyreliv guide i Bumi Hills før han flyttede her til Mana Pools National Park. Fastgør hans 'I ♥ Jesus' baseballkasket til hovedet, han klatrer ind i en kano og glider ud fra banken. En smed lapwing stiger fra sin rede i vandhyacinten og gør sin fjendtlighed kendt i en frenzy af rasende twittering. Øjne på en flodhest overflade. Cloud whacks kanoens side med sin padle. "Du vil ikke give et tre ton dyr en overraskelse," siger han. "Hvis han løber på dig, vil du ikke løbe fra ham. Alt der er tilbage er fragmenter. ' Flodhesten stiger og begynder at strømme gennem den smalle kanal mod os, et hul med vand, der strækker sig foran ham. Et par nervøse sekunder går forbi og venter på, at han springer under båden og lancerer os himmelfter for at slutte til lapwing - men flodhesten løber lige forbi. "Nu skal vi bare bekymre sig om krokodillerne," siger Cloud, med smil af en mand, der i høj grad nyder at afvikle de mindre vant til afrikansk dyreliv end han.

Båden er forladt i jagten for Mana Pools mest berømte beboer. Skyer kryber gennem undervæksten, træder over lyse røde blomster, der falder fra pølsetræer, og stopper for at beundre en grønne spidsbuske slange krøllet rundt om en gren. Impala ser op fra deres græsning og bukker væk i alarmen.

En muskuløs eland tyr står længere for ham, så stalker han sig i buskene. "Vi har fundet ham," siger Cloud, hænger ned. "Se, der er Boswell." Fremover, en elefant lige så gammel som Kariba-søen, hans tusinder strækker sig langt ud over hans kæmpe kraniet, står under en Faidherbia, forsigtigt svajer. Hans bagagerum strækker sig til frøbælgene hængende i baldakinen over ham, hans rygbuer, og han løfter sig i luften. I seks sekunder balancerer han på ryggen to ben, som en hund tigger og trækker ned grene.

Boswell når til bælgene fra Faidherbia albida Acacia Tree © Jonathan Gregson / Lonely Planet

Boswell, og nogle få andre som ham i området, menes at være de eneste elefanter i verden, der står som dette og kun er blevet observeret det i de sidste 30 år. En teori er, at Faidherbia træer har været i tilbagegang siden Zambezi dammede op i parkens økosystem, og konkurrencen om deres bælg er hård. "Boswell er smart," hvisker Cloud, da dyret scoops de spirede røde bælg i munden med sin kuffert. "Han indså at overleve, du skal være elefanten, der kan nå højere end nogen anden."

Boswell er ikke den eneste elefant, der har ændret sin adfærd i de senere år. I de vestlige strækninger af Zimbabwe, langt fra Zambezis bredder, ligger Hwange National Park. Der er ingen fejl i landskabet for en engelsk park her; I den tørre sæson er der små vegetationsspirer fra de skraverede tornbusker forankret i jord blæst ind i Kalahari-ørkenen. Der er ingen flodgud til at komme til undsætning i nødstilfælde - men Hwange er ikke blevet forladt. Fothergills ånd lever videre. "Hør du det?" spørger Adam Jones, en lærling guide, bringe vores jeep til et stop. Den stabile put-put af en vandpumpe slår igennem stille luft. "Du lytter til parkens hjerteslag."

Hwange's første borehuller blev sunket tilbage i 1929, idet regionens puljer kunstigt blev toppet, når regnen svigtede. Parkens dyr forbinder nu lyden af ​​pumperne med løfte om vand. En kort køretur langs et ujævnt spor afslører en slette stiplede med grå klumper. De er på farten. Fra hele sletterne kommer elefanter - travle over den støvede jord i en svær trav, trunker flailing vildt. Ved vandhullet drikker de, sprøjter i grunne, ruller i mudderet og jager krokodiller, bavianer og hinanden, tooting lykkeligt.

Elefanter samles ved vandkanten for at drikke © Jonathan Gregson / Lonely Planet

Ruterne, der fører til vandhullerne, er dem, der er blevet brugt af elefanter i hundreder, hvis ikke tusinder af år. De danner karakteristiske stier gennem busken, så klare som om de ligger i asfalt. Mennesker følger dem nu også, mange bag den beroligende figur af Julian Brookstein, rifle slung over hans skulder, spejl nuancer skubbet tilbage på hovedet. "Hvis du nogensinde har tabt her," siger han, "følg elefantstierne. De fører altid til vand. ' Vi er ikke de eneste, der skal passere på denne måde: Friske cheetah-, hyena- og porcupine-spor holder os på vejen, og lille klipspringer antilop dart fra granithøderne kaster ud af den støvede jord. Vi passerer det fulde skelet af en gammel tyrolifant, dens lange tusinder ligger i knoglens knogler. "Hvor en elefant dør, så ligger hans elfenben," siger Julian, og holder pause for at undersøge resterne. "Det er en romantisk ide nu desværre."

Julian har haft masser af møder med levende elefanter og de fleste andre dyreliv i de seks år, han har været professionel vandrer guide. Han har endnu ikke fyret et skud fra sit rifle i forsvaret. "90 procent af et møde er, hvordan du handler," forklarer han. "Disse dyr er vant til ting, der løber væk fra dem; de er programmeret til at jage. De går tilbage, hvis du går hen imod dem. ' Det kan være den mindste instinktive ting at gøre, når man konfronteres med en syv tons masse af muskel og ben, men Julian's punkt er snart bevist.

En 50-årig tyrgammel elefant, ufattelig stor fra jorden, tager undtagelse fra vores tilstedeværelse og ladninger hos os, store ører flapper som han samler hastighed. Julian fortsætter med at gå hen til ham, råbe, vifter armene og sparker støv op. Elefanten kommer inden for få meter, stopper, ser lidt usikker ud, og til sidst vender halen og afgår med en foruroligende snort. "En løve er lidt anderledes end en elefant," siger Julian, da vi klatrer tilbage i jeepet. "Han skal grille for at fortælle dig, at du er kommet tæt nok, som om du vil sige" Bliv hvor du er, og vi bliver venner. "

En stolthed af løver hviler i Hwange National Park © Jonathan Gregson / Lonely Planet

Det er godt at vide, for Hwange er et område rig på løver. Deres dybe, basale opkald går gennem teltvæggene i vores telte om natten, og de er en stadig moderne udsmykning omkring lejren. På ethvert tidspunkt af dagen kan de findes hvile ved et nærliggende vandhul, og se med ligegyldighed som giraffer forsigtigt gør deres vej ned til at drikke; holde øje med unge unger, der vælter over hinanden og springe på deres forældre; og floppet i den lille skygge, der tilbydes af en termit mound. Der er også en ny tilføjelse - en ung mand for nylig ankommet, hvem er klog nok til at holde sig godt ud af den lokale stolthed. Han har fundet sig et sted at skjule og holde ud af problemer, hans gule øjne scanner konstant sine omgivelser for fare. »Han ved godt, at han er i et andet løveområde,« siger Adam. "Han ville have hørt de andre brølende hele natten. Han skal være bange.

'Måske løber den unge løve op mod at blive og kæmpe mod den dominerende mand for sit plaster. På grund af hans nervøse deponering synes det mere sandsynligt, at han vil fortsætte, polstere langsomt hen over bushen, forbi vandhuller med deres konstante stotterende soundtrack og udover, på udkig efter et område, hvor han kan starte sin egen stolthed. Én løve fra Hwange blev for nylig sporet af forskere hele vejen til Victoria Falls, omkring 120 miles væk.

'Røg der torden', Victoria Falls © Jonathan Gregson / Lonely Planet

Det er svært at forestille sig et landskab mindre som Hwange. Faldene gør deres tilstedeværelse kendt langt fra bushen. Først kommer en svag rumbling, som rush-time trafik på en fjern motorvej, hørbar fra miles væk; så kommer en lav grå sky til syne og hælder på horisonten. Mosi-oa-Tunyas fulde kraft ("røgen, der tordener") for at give faldet deres mere mere egentlige oprindelige navn, bliver tydeligt, når sletterne pludselig falder væk. Fra fælgen kaster Zambezi 100 meter og rammer jorden så hårdt, at det skaber en tåge, der stiger en kvart mil gennem luften, som regn, der har besluttet at falde opad. De besøgende, der vind deres vej langs stierne, der skjuler faldet, bliver snart drenket af spray. Andre sidder i puljer lige ved kataraktens kant eller flår sig væk fra Victoria Falls Bridge med en længde af bungee reb bundet til deres fødder, i dårligt hårdnægtelse af alle accepterede regler for selvbevarelse.